Il y a des femmes qui, de part leur force, leur ténacité et leur intelligence ont marqué à jamais le futur d'une nation. Mary Eliza Mahoney est de celles là, elle a insufflé l'énergie et participé bien avant l'heure à ce que l'on appelera le mouvement des droits civiques qui symbolisera la lutte des noirs américains pour obtenir la déségrégation et l'égalité des droits dans la loi et dans les faits.

Mary Eliza Mahoney est née en 1845 à Dorchester dans le Massachusetts. Ses parents, des esclaves affranchis venant de  Caroline du Nord, ont fui la ségrégation raciale vers le nord avant la Guerre civile . Mary Eliza Mahoney était l'aînée de trois enfants. Elle a étudié à l'École Phillips, une des premières écoles mixtes de Boston. 

Elle a travaillé à la Nouvelle-Angleterre à l'Hôpital pour femmes et enfants  devenu  Centre médico-social Dimock pendant 15 ans avant d'être acceptée à l'école d'infirmière. Elle avait 33 ans quand elle a été admise en 1878.

 

En 1879, Mary Eliza Mahoney sort diplômée du New England Hospital for Women and Children Training School for Nurses et devient la première infirmière afro-amériaine aux Etats Unis. Après obtention de son diplôme, elle a exercé comme infirmière de soin à titre privé, gagnant une réputation de par ses qualités. Elle a travaillé pour des familles principalement blanches aisées de la côte est. Les familles qui ont employé Mary Eliza Mahoney ont loué son efficacité. Le professionnalisme de Mary Eliza Mahoney a aidé à élever le statut de toutes les infirmières, particulièrement des minorités. Elle a été reconnue  pour ses compétences. Certaines des familles riches ont insisté pour qu'elle soit assise et dîne à leur table. De 1911 à 1912 Mahoney fut directrice de l'asile pour enfants et personnes âgées de couleur noire "Howard Orphan Asile" dans Rois Parc à Long Island, état de New York.

Mary Eliza Mahoney a co-créé l'Association nationale des infirmières diplômées de couleur en 1908. Et en reconnaissance de sa contribution à la profession infirmière, en 1936, l'American Nurses Association a institué le Prix Mary Mahoney, qui est attribué à des infirmières qui vont au-delà quand il s'agit de l'intégration et de l'égalité des chances pour les minorités dans le domaine des soins infirmiers.

A l'âge de la retraite, Mary Eliza Mahoney luttait toujours pour l'égalité et le droit de vote des femmes. Elle a participé activement à l'avancement de droits civiques aux États-Unis.  En 1920, après que le droit de vote ait été instauré pour les femmes aux États-Unis, Mahoney était parmi les premières femmes à Boston pour se faire inscrire pour voter.

Mary Eliza Mahoney est morte suite à un cancer du sein le 4 janvier 1926, à l'âge de 80 ans. Elle ne s'est jamais mariée et n'a pas eu d'enfant. Sa tombe est placée dans le Cimetière Woodlawn à Everett dans le Massachusetts.

 La Seringue.